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醜聞不斷、人設崩塌,比爾·蓋茨離婚官司陷不利地位?

鄭青亭

自本月初宣布結束長達27年的婚姻之後,關於前世界首富、微軟公司創始人比爾·蓋茨的各種花邊新聞就一直層出不窮。從被曝婚後每年和前女友在海邊度假到與已故戀童癖者傑弗里·愛潑斯坦過從甚密,再到被微軟董事會調查其與女員工的“不恰當關係”,這些報道徹底顛覆了他之前的“模範丈夫”的形象。

除了個人名譽受損、人設崩塌,這些負面新聞是否會令比爾·蓋茨在離婚官司的財產分割中陷於不利地位?從法律角度看,這場離婚案最大的焦點是什麼?在2022年4月的離婚判決日前,都有哪些法律程序?就這些問題,位於美國大紐約地區的英卓律師事務所創始人曹英接受了21世紀經濟報道記者的採訪。

離婚官司要走哪些流程?

5月3日,比爾·蓋茨與妻子梅琳達宣布將結束27年的婚姻。二人在聲明中表示,他們將繼續共同致力於比爾和梅琳達·蓋茨基金會的工作,“但在人生的下一個階段,不再相信可以作為伴侶共同成長。”

5月14日,比爾·蓋茨離婚案首次聽證會在華盛頓州舉行,離婚判決日要到2022年4月4日。在聽證會後,媒體幾乎沒有就此進行報道。

曹英指出,這次聽證會應該主要是安排案件流程和時間節點。2022年4月4日應該是法院安排的庭審日期(trial date),如果有正式庭審的話。“在未來長達一年的案件審理過程中,雙方沒有必要親自出庭,除非雙方自己作為案件的證人。”

至於為何需長達一年的時間,曹英指出,案件排期的時間長短取決於法院的案件量和案件的複雜程度,庭審日期安排在一年之後十分正常。如果雙方有爭議的話,在正式庭審之前,會有證據披露(discovery)、調解、各種不同的動議(motion)和聽證會(hearing),以解決庭審之前的問題,直到雙方達成和解。如果依然和解不成,將進入正式的庭審。

據悉,比爾和梅琳達均已聘請了大牌律師代理他們的離婚訴訟,其中多人曾為亞馬遜創始人傑夫·貝索斯、美國前總統特朗普、紐約市前市長布隆伯格等政商名人在離婚官司中效力。

有無婚前協議有何差別?

曹英指出,“從律師的角度看,蓋茨夫婦離婚案的焦點在於如何進行複雜的財產分割。”

法院文件显示,蓋茨夫婦沒有婚前協議,但他們打算遵守分居合同來分割財產。該協議的細節尚未對外公布,尚不清楚誰將獲得位於華盛頓湖畔價值1.31億美元的豪宅所有權。他還是美國最大私人農田所有者,在美國購買了超過20萬英畝的耕地。

(被曝光的蓋茨夫婦法庭離婚申請文件)

曹英指出,婚前協議會更加明確個人財產和共同財產的界定歸屬,因此,如果簽署了婚前協議,財產在離婚時(甚至在個人發生意外時)的分配會更加明確。“蓋茨夫婦雖然沒有簽署婚前協議,但是他們在法院立案前已經談好並簽署了財產分割協議,法官應該會尊重當事雙方的意願。如何執行就變成了一個關鍵問題。”

最新的監管文件显示,比爾·蓋茨近期再次通過其創立的卡斯凱德投資公司(Cascade)向梅琳達轉移了225萬股迪爾集團股份(Deere),市價約8.51億美元。此前,他已向梅琳達名下轉移了可口可樂凡薩瓶裝(FEMSA)、特萊維薩集團(Grupo Televisa)、加拿大國家鐵路公司(Canadian National Railway)、汽車國度(AutoNation)部分股票。由此,自宣布離婚以來,梅琳達已拿到超40億美元“分手費”。

(截至5月24日,比爾·蓋茨身家1255億美元,比5月3日宣布分手時縮水50億美元。  據福布斯富豪榜實時數據)

福布斯富豪榜實時數據显示,截至5月24日,比爾·蓋茨身家1255億美元,比5月3日宣布分手時縮水了50億美元,但依然排名全球第四,位列特斯拉CEO馬斯克之後、Facebook創始人扎克伯格之前。

對於這些財產轉讓,曹英說,這應該是雙方就共同財產的分割協商一致的結果,如果雙方對於離婚問題爭議不大,沒有必要等着法院來處理自己家庭的財產分割問題。

花邊新聞如何影響財產分割?

不久前,有媒體報道稱,微軟公司董事會成員決定讓比爾·蓋茨在2020年辭去董事會職務,在此之前,董事會已開始調查蓋茨與一名女僱員之間的戀情。

對此,蓋茨的發言人稱,比爾·蓋茨離開董事會的決定和他與員工的浪漫關係無關。“他們差不多20年前有一段戀情,最終以友好的方式結束了。”

比爾·蓋茨承認婚內出軌,對於離婚案的判決會有什麼影響?

“幾乎沒有。”曹英指出,在中國的婚姻法下,出軌可以做為離婚理由之一,也可以做為離婚訴訟中損害賠償請求的根據,會影響共同財產的分配;在美國,雖然每個州的規定不同,但總的來說,從離婚理由來說,所有州都採取了無過錯離婚制度,離婚不需要理由。“這也就意味着,提起離婚的一方不需要拿出軌來作為離婚的理由,出軌也對共同財產的分配沒有什麼重大影響。”

不過,曹英補充道,在美國,出軌一方,也就是過錯一方,在爭奪小孩監護權時可能會受影響,比如出軌一方的男朋友或者女朋友有酗酒、吸毒等惡劣情形。由於蓋茨夫婦的孩子們都已成年,不存在爭奪撫養權的問題,比爾·蓋茨的桃色新聞對於他們的離婚案影響微乎其微。

(作者:鄭青亭 編輯:陳慶梅)

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