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續航更長+能連5G,筆記本電腦逐漸變成超大號手機?

將來的筆記本電腦將更像智能手機,只是體型更大、功率更高、性能也更強大,這是近十年來移動計算趨勢發生逆轉所致。在這十年裡,我們的手機變得越來越快,而筆記本電腦和其他個人電腦(PC)感覺就像是在苟延殘喘。

長期以來,無論是在家裡還是在辦公室工作,我們都需要做出選擇:是啟動沉重的“磚頭”(筆記本電腦),配上嘈雜的風扇、像素化的显示屏、只能維持幾個小時的電池續航時間和斷斷續續的互聯網連接。亦或者伸手去口袋裡打開那台即時開機、永遠保持連接、塞滿應用程序的超級計算機。

筆記本電腦之所以能倖存下來,主要是因為它們更適合於繁重的工作,畢竟它們的屏幕更大,物理鍵盤更適合於高效率和創造性的任務。但當新冠肺炎疫情來襲時,我們發現這些特點超過了手機和平板電腦的移動優勢,特別是因為我們通常在家裡工作,使用Wi-Fi,並將電源插頭插入牆上插座中。

在過去的十年裡,個人電腦銷量總體上始終在下降,預計在可預見的未來,這種下降還會繼續下去。科技市場研究公司IDC匯總的數據显示,在疫情期間,與前一年相比,個人電腦銷量每個季度增長了50%或更多。筆記本電腦製造商正在抓住這種突然回到聚光燈下的機會。

每個主要的個人電腦品牌都在整合更多的技術,這些技術使手機成為我們生活的核心。它們採用了省電但功能強大的處理器和更清晰的显示屏,厚度和重量都相應減少,電池續航時間也更長。這些不斷髮展的技術使更多的后翻蓋型筆記本電腦設計成為可能,包括“可拆卸型”(可插入鍵盤的平板電腦)和“二合一型”(具有360度鉸鏈、可摺疊成平板電腦形狀的超薄筆記本電腦)。

也許最具變革意義的是,筆記本電腦最終將直接連接到蜂窩網絡上,包括5G網絡。支持蜂窩連接的“上網本”在幾年前曾短暫出現,但從未成為主流,主要原因是硬件製造商和無線供應商之間缺乏合作。筆記本電腦的下一次轉型將受到疫情期間消費者、企業和學校行為的改變所推動,但它也與進入個人電腦領域的技術快速發展相吻合。

蘋果引領潮流

技術諮詢公司CCS Insight首席執行官傑夫·布拉伯(Geoff Blaber)表示,更長的電池續航時間與從使用更少電力支持更多計算能力直接相關,蘋果在這方面處於領先地位。蘋果多年來始終在積累內部芯片設計方面的專業知識,同時設自主設計處理器,首先是為iPhone設計處理器。這些處理器基於英國微芯片設計公司Arm的設計架構,並與英特爾x86技術展開競爭,後者在個人電腦和數據中心行業始終佔據主導地位,直到最近其還為蘋果Mac電腦提供處理器。蘋果利用同樣的專業知識也為Mac開發了M1處理器。

布拉伯說,蘋果的芯片性能“讓業內其他公司感到非常擔心”,並稱該公司“在今天的競爭中領先了幾個數量級”。對蘋果來說,這意味着其MacBook Air和MacBook Pro筆記本電腦,以及iPad Pro的許多基準測試都打破了紀錄。iPad Pro使用相同的M1處理器,並支持5G。M1芯片現在也出現在iMac上,但蘋果還沒有為其筆記本電腦提供觸摸屏,儘管其他許多競爭對手已經在這樣做。

芯片巨頭高通產品管理高級總監米格爾·努內斯(Miguel Nunes)表示,蘋果對硬件和軟件的嚴格控制意味着,該公司在某種程度上開創了微芯片定製的先河,並加速了整個行業對微芯片定製的採用,以更好地運行我們最常用的軟件。這種硬件層面的定製使軟件比僅僅在通用芯片上運行的速度更快,比如幾十年來始終構成英特爾業務核心的通用芯片。

引發競爭浪潮

當談到推動個人電腦的手機化時,蘋果的競爭對手也並未坐以待斃。

微軟的Surface Pro X是該公司較新的可拆卸產品之一,運行與高通合作設計、基於Arm架構的處理器。Windows目前還無法在這類處理器上運行,這在很大程度上是因為沒有多少第三方開發商為在這類硬件上使用的Windows版本編寫軟件,儘管該公司始終鼓勵這樣做。微軟表示,將在6月24日發布新版Windows,初步跡象表明,新版Windows將包括對操作系統進行大幅重新設計,使其在各種處理器類型和個人電腦設計上方便可用和統一。

英特爾在筆記本電腦市場佔有約80%的份額,其餘的份額幾乎全部被其直接競爭對手AMD佔據,AMD生產的芯片與英特爾基本相同。還有一小部分筆記本電腦搭載基於Arm架構的處理器,使用蘋果、高通、聯發科和其他公司製造的芯片。英特爾對筆記本電腦的這些轉變做出了反應,調整了設計,以保持與Arm在筆記本電腦領域的競爭力。

與此同時,英特爾還為使用其最新一代處理器的筆記本電腦創建了“EVO平台”認證。要獲得該資格,設備必須滿足嚴格的標準:輕薄的設計、即時開機、9小時電池續航時間,以及其他讓人聯想到的智能手機功能。然而,這些規格通常都有很高的價格標籤。英特爾負責筆記本電腦等業務的副總裁克里斯·沃克(Chris Walker)表示:“這項工作已經在進行中,然後人們對我們關鍵EVO體驗的需求因疫情而大大加速。”

布拉伯說,個人電腦正受益於網絡應用的復興,網絡應用是可以在瀏覽器上運行的程序,不需要為特定的操作系統編寫。但這也是Windows電腦和蘋果設備可能繼續輸給谷歌Chromebook的原因之一。長期以來,谷歌始終奉行通過Chrome操作系統推動用戶使用網絡應用的戰略。在很大程度上得益於教育市場的迅速採用,Chromebook在過去18個月的個人電腦銷量中所佔份額呈爆炸式增長。

Chrome生態系統可能出現在所有操作系統中最多樣化的設備和底層技術上,除了蘋果,所有主要個人電腦製造商的設備都使用英特爾製造的x86處理器,但也有聯發科和高通基於Arm架構的處理器。后兩家公司都開始推出筆記本電腦專用芯片,其功能比多年來始終出售給Android手機製造商的芯片更強大,而且還有更多芯片正在研發中。已經安裝此類處理器的設備有聯想Chromebook Duet和宏碁Spin 7,前者搭載聯發科的芯片,後者使用高通的芯片,支持連接5G。

連通性還不是很好

也許手機最有用的功能之一就是通過蜂窩網絡幾乎不間斷地連接互聯網,但該功能可能不會像移動計算的其他元素那樣迅速出現在筆記本電腦上。

挑戰不是簡單地把LTE和5G調製解調器安裝到個人電腦上。技術諮詢公司Moor Insight&Strategy總裁帕特里克·穆爾黑德(Patrick Moorhead)表示,運營商還沒有弄清楚自己的目的。他補充說,他們擔心個人電腦等潛在的數據饑渴設備會讓他們的網絡不堪重負。

好消息是,5G代表着調整激勵措施的機會,這樣筆記本電腦的個人買家就更容易獲得數據套餐。穆爾黑德補充說:“所有這些運營商都在進行所有這些資本支出,他們需要從對頻譜和設備的投資中獲得回報。我們將陷入連通性供過於求的局面。”

高通發言人說,一段時間以來,Windows筆記本電腦無需消費者購買智能手機所依賴的那種實體SIM卡,就可以連接到蜂窩網絡。他補充說,目前,微軟Surface Pro X支持這種“e-SIM”技術,並允許通過應用程序購買數據套餐。

儘管面臨連通性挑戰,但分析師預測,最近個人電腦銷量的上升趨勢將持續下去。IDC負責智能手機、平板電腦和個人電腦業務的分析師吉特什·烏布拉尼(Jitesh Urani)表示,原因包括教育市場需求未得到滿足,人們每四到五年就會升級電腦而不是通常的六到七年。此外,在家工作意味着員工需要自己的設備,而不是像在呼叫中心這樣的工作場所那樣共享設備。

烏布拉尼補充說,還有些行為變化可能會支持人們購買個人電腦,其中包括混合辦公和遠程工作趨勢的興起,以及Zoom Meetings的廣泛採用,這些都刺激了人們對筆記本電腦上更好網絡攝像頭的需求。(小小)

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