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成本過高、需求難測?馬斯剋星鏈雄心面臨兩大挑戰

美國當地時間周二,埃隆·馬斯克(Elon Musk)預計將在世界移動通信大會(MWC)上披露有關SpaceX旗下衛星互聯網寬帶服務“星鏈”(Starlink)取得的最新進展。然而,這個雄心勃勃的項目正面臨兩大阻礙,即成本過高和需求難以預測。

諾基亞公司高管唐·喬伊斯(Don Joyce)目前正在加拿大偏遠的湖邊小屋家中辦公。最近,他放棄了慢得令人絕望的電話線連網方式,轉而使用SpaceX提供的星鏈衛星寬帶服務。他說,儘管他需要花費600加元(約合486美元)購買星鏈連網硬件,每月的訂閱費也高達150加元(約合120美元),但在上傳視頻或觀看電影時,星鏈的速度卻“快得讓人眼花繚亂”。

不過,作為星鏈服務的測試客戶,喬伊斯在使用微軟Teams和Zoom時卻遇到了問題。他說:“如果你住在城市裡,而且有其他上網選擇,那我不推薦你使用星鏈服務。但如果你住在偏僻的鄉村,互聯網服務也非常糟糕,那麼星鏈絕對是你的首要選擇。”對於馬斯克來說,他的星聯項目是否能取得成功,關鍵取決於到底有多少像喬伊斯這樣的客戶。

許多人都在關注星鏈的命運。熟悉該計劃的人士表示,如果這項服務獲得成功,它可能會大幅擴展全球寬帶互聯網的覆蓋範圍,連接特斯拉汽車,甚至為交易員和其他有特殊互聯網需求的人提供全新的平台。但要實現這些目標,它必須首先避免之前類似衛星互聯網項目的命運。馬斯克去年表示:“如果不破產,那將是個巨大進步,這就是我們的目標。”

2020年10月,SpaceX旗下星鏈部門在美國啟動了“總比沒有好”(Better Than Nothing)Beta測試計劃,數據傳輸速度高達150 Mbps,吸引了許多人試用。對該網絡的早期評論褒貶不一,許多用戶也抱怨始終困擾衛星互聯網的問題,即容易受到惡劣天氣影響。最近的熱浪就引發了新的問題。

SpaceX總裁格溫·肖特維爾(Gwynne Shotwell)今年4月表示,要讓網絡變得更可靠,該公司“還有很多工作要做”。不過,隨着發射更多的衛星和其他技術方面的改進,星鏈服務應該會得到改善。到目前為止,SpaceX已經發射了超過1700顆重約260公斤的衛星,預計總數將超過4萬顆。

儘管如此,建設星鏈網絡所需的巨額成本依然令人望而生畏。馬斯克曾表示,星鏈可以為不到5%的互聯網用戶提供服務,但每年仍能產生300億美元的收入。然而,批評者稱這是馬斯克一廂情願的想法。

TMF Associates總裁、分析師蒂姆·法拉爾(Tim Farrar)質問道:“在當前的高價位上,會有成千上萬的用戶嗎?在世界上的大多數地方,如果你對別人說寬帶服務每月要花費100美元,他們會表示難以置信。”

法拉爾說,在偏遠地區可能也會有富人,“但這樣的人並不多”。他表示,星鏈也將難以獲得足夠的產能來支持這種需求水平,尤其是在人們為觀看視頻而消費更多數據的情況下。這將意味着,“在衛星升級和增加更多衛星方面需要大量的額外支出”。

美國聯邦通信委員會(FCC)為星鏈提供了近9億美元的補貼,用於將互聯網引入農村地區,這可能會緩解高額定價問題。SpaceX副總裁喬納森·霍菲勒(Jonathan Hofeller)表示,新冠肺炎疫情凸顯了在全球任何地方“接入高質量互聯網”的必要性。

更重要的是,SpaceX表示該公司可以通過自己生產衛星天線和衛星來降低成本。據知情人士透露,SpaceX已經從芯片製造商博通、高通等公司聘請了工程師來設計自己的通信芯片,這種做法與特斯拉的做法類似。

肖特維爾今年4月表示,SpaceX已經將衛星天線成本從3000美元降低了一半以上,預計在未來一到兩年內,成本將降至幾百美元左右。馬斯克去年在推特上寫道:“降低星鏈衛星天線成本聽起來可能平淡無奇,但實際上這是我們面臨的最困難技術挑戰。”

星鏈還受益於SpaceX的低成本發射能力。星鏈的前銷售總監米沙·萊博維奇(Misha Leybovich)說:“當你擁有了技術堆棧中的一部分時,你就可以負擔得起的成本做技術上真正複雜的事情。”

不過,競爭肯定會很激烈。亞馬遜子公司Kuiper有個直接與星鏈競爭的項目,而最近受到英國政府和印度Bharti集團援助的OneWeb也發誓要加入競爭。與此同時,地面電信提供商正在競相部署高速5G寬帶服務。

無線和地面寬帶的迅速普及,加上高昂的價格,是扼殺之前低地球軌道衛星互聯網項目的重要因素。摩托羅拉投資的銥星通信公司在投入數十億美元后破產,而微軟聯合創始人比爾·蓋茨(Bill Gates)投資的Teldesic也遭遇了類似的命運。

銥星通信公司首席執行官馬修·戴奇(Matthew Desch)表示,SpaceX、亞馬遜和其他許多公司已經“掀起了一場相當激烈的競爭,沒有人絕對確定是否有足夠大的市場”。 (小小)

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